Senda Verde, Nature needs us / Senda Verde, un llamado de la naturaleza

29 Aug, 2020 | Article: David Fegan / Intro: Ivan Rodriguez Petkovic

Nature and Social issues

Photos: Iván Rodríguez P


Introduction by Iván Rodríguez P

Every animal should have the right to be able to behave like an animal. This sounds obvious, and what I mean by it is to feel free. Freedom should be cherished by every living being minus those who try to steal it away. It’s frightening to think that freedom is something that can put your life at risk. If an animal lives in the wild, the chances are that it will have to face predators. It is a vicious cycle. The two go hand-in-hand. 

This is a paradox that I discussed at length with Marcelo Levy, the co-founder of the animal sanctuary Senda Verde, while on a long walk we took as we visited various animal sanctuaries. “Their freedom costs them their lives”. Is it possible for animals to feel free and have others respect and accept this? Unlike Orwell’s vision, where all is observed and controlled by men, at the sanctuary in Coroico, the animals have taken over. But what if this isn’t enough to save them? 

Welcome to Senda Verde.

Article by David Fegan

Since the onset of Covid-19, Marcelo Levy and Vicky Ossio’s workload has increased dramatically. The founders of La Senda Verde Wildlife Sanctuary still rise with the animals and follow their usual morning routine: attend to the animals, clean their areas and check that they are eating well before grabbing a quick breakfast themselves. Then, they crack on with their daily tasks at the animal refuge located just a few hours outside of La Paz in North Yungas. Now however, the regular number of 15-18 volunteers has been reduced to four helpers, while their staff has dropped from 20 people to 12. On top of this, the couple must now dedicate time each day to campaigning online in order to find the necessary financial resources to keep Senda Verde alive.

“We have to do the impossible so that we have the necessary funds to continue,” Levy tells me, calling from the sanctuary. Yet, he still gets up every morning thanking his lucky stars and goes to bed excited for another day with the animals. At the sanctuary, Levy and Ossio have embraced a nature-orientated lifestyle and philosophy which they enjoy sharing with others. “It’s a unique experience for the volunteers who come, not just because they have close contact with the animals and nature, but also because they can learn a lot about who they are as people,” says Levy. “The animals are our teachers and healers because we learn something from them every day.” 

The renowned non-profit wildlife sanctuary was established in 2003. Although it was initially set up as an animal refuge, Senda Verde has also grown to become an educational centre for the numerous schools and universities that visit, in addition to many other multinational guests. As nature lovers at heart, Levy and Ossio were shocked by the neglect of environmental education when they moved to Coroico in 2000. On top of that, seeing the enormous amounts of logs, plants and animals being transported from more remote jungle areas to the city of La Paz in buses and trucks on a daily basis, motivated the pair to take action.

“We had never dwelt so much on problems such as illegal trafficking and animal cruelty” says Levy. In their subsequent research, they found that the Bolivian state had done minimal work to preserve and save the nation’s natural heritage and that there were no environmental education programs in the national curriculum. “We told ourselves we couldn’t just sit and cry and not do anything about what we were seeing happen. So, we decided to leave our jobs and dedicate our lives to taking action,” says Levy.

In the last eight years, the animal population at Senda Verde has multiplied significantly. This is because cases of animal trafficking and deforestation continue to rise in Bolivia. The link between the two is no coincidence. Levy points out that Bolivia — with all of its biodiverse beauty — destroys more natural habitats (relative to space per person) than any other country, which makes wild animals easier to capture. The rise in the destruction of fauna is principally due to demand from overseas, where exotic animals are worth thousands of dollars more than in Bolivia. 

“A macaw, for example, is worth 10 times as much in Brazil than in Bolivia, while in the USA it’s worth over $25,000-$30,000,” says Levy. “Locally, people were paying around $100 for a jaguar fang or $400 for the entire animal, but in China, this turns into $50,000-$100,000 for a jaguar.”

To combat this issue, the sanctuary works with a number of national governing bodies and private organisations, and some people even voluntarily hand over animals bought or received through the illegal animal trafficking trade. Jucumaris, jaguars, boa constrictors, macaw parrots, caimans as well as spider, howler and capuchin monkeys are among the 65 species of animals that currently take refuge at Senda Verde. As returning illegally trafficked animals to their natural environment is an extremely complicated and typically unsuccessful process, Levy says that the real objective should be to amend laws so that animals are not taken from their natural habitats in the first place. 

The deterioration and destruction of nature is also reflected by the impact of climate change. Levy says that, with each passing year, the rivers in Los Yungas are more contaminated, the land is drier and there is less rain. There are also less flowers and pollinators. “Climate change is a reality, the future is here. I don’t know how long we have to wait before doing something,” says Levy. One way Senda Verde is taking action to save wildlife is through a number of rewilding and conservation projects. The latest of these, Butterfly Sky, is housing over 300 tropical butterflies of 40 different species in two big domes. The idea is to conserve and care for these exquisite invertebrates before releasing them to repopulate the local area. 

According to Levy, action in the form of conscientious individual consumption, environmental education and working together in homes and communities are all ways in which people can act more responsibly towards our planet. Large scale social change, at grassroots level, is needed now. The pandemic is an opportunity for us to change the way we think and act.

For more information on the Butterfly Sky project or to make a donation to help Senda Verde survive, please visit their website: Levy and Ossio are hoping to offer virtual tours of Senda Verde and seminars soon in order to continue educating and inspiring people to value nature. 

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Introducción por Ivan Rodriguez Petkovic:

Comportarse como animales debería ser la verdadera expresión de todo animal, suena lógico, y lo asimilable cuando me interno en este pensamiento es; ser libre. La libertad debería ser un sentir delegado a todos, y prohibido solo a aquellos que se lo hayan ganado de alguna manera. 

Es temible pensar que además de esto, tu libertad pueda ser factor de riesgo; si ya la has conseguido, te enfrentas a un depredador, es casi como un círculo vicioso. Uno no existe sin el otro.

He ahí la paradoja que conservamos con Marcelo en una larga caminata que tuvimos mientras visitabamos a diferentes animales refugiados en amplias parcelas de tierra. “Su libertad les costaría la vida”.

¿Cómo se puede mantener nuestro comportamiento animal libertario, además de emplear el respeto y convivencia?

Ya lo mencionaba en un post de Instagram (@bolivianexpress), justo después de haber visitado la Senda Verde, donde mencionaba a Orwell y su predicción de un mundo controlado/observado por el hombre, mientras en la Senda Verde, se predica uno dominado por los animales. 

Podría no ser suficiente. Bienvenidos a la Senda Verde

Artículo por David Fegan

Desde el inicio del covid la carga de trabajo de Marcelo Levy y Vicky Ossio ha aumentado drásticamente. Los fundadores del Santuario de Vida Silvestre aún se levantan con los animales y siguen su rutina matutina habitual: atender a los animales, limpiar sus áreas y verificar que estén comiendo bien; antes de poder tomar un rápido desayuno.

Luego, empiezan sus tareas diarias en el refugio que queda ubicado a pocas horas de La Paz, en los Yungas del Norte. El número regular de voluntarios a los que Vicky está acostumbrada es de 15 a 18, pero desde que la cuarentena se inició en marzo, el número ha bajado a cuatro ayudantes, y su personal, de 20 a 12. Además de esto, la pareja ahora debe dedicar tiempo todos los días a hacer campaña en línea para continuar encontrando los recursos financieros necesarios para que la Senda Verde pueda mantenerse en pie. 

“Tenemos que hacer lo imposible para tener los fondos necesarios para continuar”, comenta Levy desde su celular en el santuario. Sin embargo, todavía se levanta cada mañana para agradecer a su estrella de la suerte, y se acuesta emocionado por otro día con los animales.

Desde ahí, Levy y Ossio han adoptado un estilo de vida y una filosofía orientados a la naturaleza que disfrutan compartir con los demás. “Es una experiencia única para los voluntarios que vienen, no solo que tienen un contacto cercano con los animales y la naturaleza, sino también porque pueden aprender mucho sobre quienes son como personas'', dice Levy. “Los animales son nuestros maestros y sanadores; aprendemos algo de ellos todos los días”.

El reconocido santuario de vida silvestre sin fines de lucro inició su camino en 2000. Aunque inicialmente se estableció como un refugio de animales, la Senda Verde también se ha convertido en un centro educativo para las numerosas escuelas y universidades que los visitan, además de muchos otros invitados multinacionales. Como verdaderos amantes de la naturaleza, Leavy y Ossio se sorprendieron por el descuido de la educación ambiental cuando se mudaron a Coroico en el año 2000. Además de eso, al ver la enorme cantidad de troncos, plantas y animales que se transportaban desde las áreas selváticas más remotas, hacia la ciudad. Lo cual motivó a la pareja a tomar medidas. 

“Nunca nos habíamos detenido a pensar en los problemas que existen entorno al tráfico y la crueldad hacia los animales”, dice Levy.  En una rápida observación al trabajo del Estado boliviano, se encontraron con muy pocas alternativas de preservación del patrimonio natural de la nación. Además, se dieron cuenta que la educación ambiental en los planes de estudio eran nulas. “Nos dijimos a nosotros mismos, no podemos simplemente sentarnos y llorar al respecto sin hacer nada. Por lo que decidimos dejar nuestros trabajos en la ciudad, y dedicar nuestras vidas a tomar medidas para proteger los animales”, dice Levy.

En los últimos ocho años, la población animal en la Senda Verde se ha multiplicado significativamente. Esto se debe a que los casos de tráfico de animales y deforestación continúan en aumento. El vínculo entre los dos no es una coincidencia. Levy señala que Bolivia, con toda su biodiversidad, destruye más hábitats naturales (en relación con el espacio por persona) que cualquier otro país, lo que hace que los animales salvajes sean más fáciles de capturar. El aumento de la destrucción de la fauna se debe principalmente a la demanda que llega desde el exterior, donde los animales exóticos valen miles de dólares. 

“Un guacamayo, por ejemplo, vale 10 veces más en Brasil que en Bolivia, mientras que en los Estados Unidos vale más de $us 25,000 a $us 30,000, dice Levy. “A nivel local, la gente paga alrededor de $us 100 por un colmillo de jaguar o $us 400 por el animal completo, pero en China, esto se convierte en $us 50,000 - $us 100,000 por un jaguar”.

Para combatir este problema, el santuario de Los Yungas trabaja con una serie de organismos gubernamentales nacionales, y organizaciones privadas, además de algunas personas que entregan voluntariamente animales comprados o recibidos por el tráfico ilegal. Jucumaries, jaguares, boas, guacamayos, caimanes, monos araña, aulladores y capuchinos, se encuentran entre las 65 especies de animales que actualmente se refugian en la Senda Verde. Ya que devolver los animales traficados ilegalmente a su entorno natural es un proceso extremadamente complicado y generalmente infructuoso, Levy dice que el objetivo real debería ser modificar las leyes para que los animales no sean sacados de sus hábitats naturales.

El deterioro y destrucción de la naturaleza también se refleja en el impacto del cambio climático, Levy dice que, con cada año que pasa, los ríos de Los Yungas están más contaminados, la tierra más seca y hay menos lluvia. También hay menos flores y polinizadores. “El cambio climático es una realidad, el futuro está aquí. No se cuanto tiempo tendremos que esperar antes de hacer algo”, dice Levy. Una forma en que la Senda Verde está tomando medidas para salvar la vida silvestre es a través de una serie de proyectos de reconstrucción y conservación. El último de ellos, Butterfly Sky, que albergará más de 300 mariposas tropicales de 40 especies en dos cúpulas de 15 metros de altura. La idea es conservar y cuidar a estos exquisitos invertebrados antes de liberarlos para repoblar el área local. 

Según Levy, la acción en forma de consumo individual consciente, educación ambiental y trabajo conjunto en los hogares y comunidades, son formas en las que las personas pueden actuar de manera más responsable hacia nuestro planeta. Ahora se necesita un cambio social a gran escala, a nivel de base. La pandemia es una oportunidad para que cambiemos nuestra forma de pensar y actuar.

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Para mayor información sobre el proyecto Butterfly Sky or para hacer una donación visite la pagina web de Senda Verde:

Levy y Ossio esperan poder ofrecer tours virtuales de la reserva y seminarios pronto con el fin de continuar a educar e inspirar a los que valorar la naturaleza. 


15 Sep, 2020 | 20:03
Nice article Dave! I read it in Spanish :)
16 Sep, 2020 | 00:28
Me encanta leer que en Bolovia existe la gente tan preciosa. Un articulo maravilloso!

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